O belga Thierry Neuville garantiu este fim-de-semana uma vitória inédita no Rally de Portugal, prova onde jamais um piloto belga havia vencido, mas também onde jamais um construtor sul-coreano havia conseguido inscrever o seu nome na lista de vencedores da prova portuguesa do Mundial de Ralis (WRC). O certo é que Thierry Neuville conseguiu um merecido triunfo depois de um sábado agitado em que assumiu a liderança para a segurar até ao final. Entre os pilotos portugueses, Armindo Araújo, também ele em Hyundai, garantiu a melhor posição, permitindo assim os festejos em toda a linha para a Hyundai na prova lusa.

O recorde de vitórias no Rally de Portugal continua a ser partilhada entre Markku Alen e Sebastien Ogier, ambos com cinco triunfos, mas houve um estreante no lugar mais alto no pódio desta edição do Vodafone Rally de Portugal: Thierry Neuville. O piloto belga da Hyundai, construtor que também ganha pela primeira vez a prova organizada pelo ACP, acabou assim por ser o grande vencedor da sexta ronda do Campeonato do Mundo, depois de quatro dias de competição marcados por vários momentos de emoções fortes durante os quais a liderança da prova passou pelas mãos de cinco pilotos: Tanak, Paddon, Sordo, Meeke e Neuville.

O belga da Hyundai foi o último a assumir o primeiro lugar, no final da sétima das 20 classificativas do rali, na sexta-feira, ainda antes da Porto Street Stage, para não mais ceder essa mesma liderança. Pode dizer-se que passou praticamente incólume às dificuldades, ao contrário da concorrência, para sair de Portugal com a liderança do campeonato na mão, tanto mais que a saída de estrada de Ogier, logo no primeiro dia de prova, liquidou de imediato as aspirações do piloto da Ford.

É verdade que o pentacampeão ainda tinha esperanças de somar alguns pontos na Power Stage, mas acabaria por ficar a zero, num rali para esquecer, já que se o mais rápido em Fafe 2 foi Lappi (5 pontos), ao ser o segundo mais veloz na última classificativa do rali, Neuville ainda arrecadou 4 pontos extra, com Suninen (2) e Evans (1) a aumentarem também o seu pecúlio.

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Assim, e enquanto no Campeonato de Pilotos Thierry Neuville realizou uma excelente operação em Portugal, ao amealhar 29 pontos (juntou os 25 da vitória aos 4 do segundo tempo na Power Stage), conseguindo com isso saltar para a liderança do Mundial, já no tocante ao Mundial de Construtores foi a M-Sport quem saiu de Matosinhos como a grande ganhadora. O segundo lugar de Elfyn Evans e o terceiro de Teemu Suninen permitem à equipa ficar mais perto da Hyundai (Sordo não estava nomeado para marcar pontos!) no campeonato, numa jornada modesta tanto para a Citroen como para a Toyota, que chegava a esta sexta prova da temporada animada por um triunfo incontestado de Ott Tanak na Argentina.

No WRC2, o campeão em título Pontus Tidemand (Skoda) somou em Portugal o seu terceiro sucesso da temporada, na frente do polaco Lukask Pieniazek (Skoda) e do francês Stephane Lefebvre (Citroen).

Entre os pilotos portugueses, Armindo Araújo (Hyundai) acabou por garantir a condição de vencedor neste Vodafone Rally de Portugal da etapa portuguesa, concluída ao final da manhã de sábado (PEC 12 ), do Campeonato Nacional, ele que decidiu completar o rali e terminou como melhor piloto português (14º lugar absoluto), com pouco menos de dois minutos de vantagem sobre Miguel Barbosa (Skoda).

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Kris Meeke abandonou por despiste

Quem não terá grandes recordações a guardar desta edição do Rally de Portugal foi Kris Meeke, vencedor da edição de 2016 que, após os problemas com pneus com que se debateu na sexta-feira, viria no sábado a terminar a sua prova de forma inglória, fora de estrada.

O piloto da Citroen despistou-se com algum aparato na primeira passagem pela classificativa de Amarante e o seu navegador, Paul Nagle, explicou o sucedido: “Saímos um pouco largo de um gancho lento à esquerda, o C3 apanhou terra solta e deslizou para fora da estrada, contra as árvores. O Kris foi ao hospital para ser observado, como faz parte do protocolo de segurança, mas dentro em breve estará aqui, no Parque de Assistência. Foi um pequeno erro sem consequências físicas. O carro é que ficou um pouco pior. Quanto a nós, estaremos prontos para a Sardenha”.

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Vencedores das Especiais no Rally de Portugal

Quinta-feira

SSS1 - Lousada - Ott Tanak

Sexta-feira

SS2 - Viana do Castelo 1 - Hayden Paddon
SS3 - Caminha 1 - Kris Meeke
SS4 - Ponte de Lima 1 -Dani Sordo
SS5 - Viana do Castelo 2 - Kris Meeke
SS6 - Caminha 2 -Hayden Paddon
SS7 - Ponte de Lima 2 - Thierry Neuvill
SS8 - Porto Street Stage 1 - Thierry Neuville
SS9 - Porto Street Stage 2 - Thierry Neuville

Sábado

SS10 - Vieira do Minho 1 - Jari-Matti Latvala
SS11 - Cabeceiras de Basto 1 - Elfyn Evans
SS12 - Amarante 1 - Thierry Neuville
SS13 - Vieira do Minho 2 - Elfyn Evans
SS14 - Cabeceiras de Basto 2 - Jari-Matti Latvala
SS15 - Amarante 2 - Sébastien Ogier

Domingo

SS16 - Montim 1 - Esapekka Lappi
SS17 - Fafe 1 - Sébastien Ogier
SS18 - Luílhas - Jari-Matti Latvala
SS19 - Montim 2 - Teemu Suninen
SS 20 -  Fafe 2 (Power Stage) - Esapekka Lappi

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